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Caça Breakdown põe em perigo da NASA para Outras Terras

O telescópio Kepler, visto em uma capitulação do artista, foi encerrado após o fracasso de uma das rodas que mantê-lo apontado.

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Publicado em: 15 maio de 2013
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Nave espacial Kepler planeta-caça da NASA foi desligado pela falta de uma das rodas de reação que mantê-lo apontado, a agência espacial anunciou quarta-feira.

Multimídia
Carter Roberts

A secção da Via Láctea, que inclui o campo de Kepler de vista. O telescópio identificou 130 planetas desde 2009.

“Eu não chamaria Kepler baixo e para fora ainda”, disse John Grunsfeld, um ex-astronauta e Hubble reparador que é administrador associado da Nasa para ciência espacial, em uma entrevista coletiva.

Mas ele e outros disseram que se os engenheiros não puderam restaurar a roda ou encontrar outra maneira de manter telescópio da sonda precisamente apontada, a falha pode acabar um dos mais românticos e bem-sucedido de missões da NASA: a busca de planetas semelhantes à Terra em habitável órbitas em torno de outras estrelas. Apenas no mês passado, os astrônomos relatou que Kepler tinha encontrado dois planetas, apenas um pouco maior do que a Terra, orbitando uma estrela de 1.200 anos-luz daqui, na zona Cachinhos Dourados, onde a água líquida é possível.

Mais planetas potencialmente habitáveis, ainda menor e mais parecido com a Terra, se escondem na calha, dizem os astrônomos, mas ainda não foram confirmados.“Acreditamos que há planetas lá que não encontramos ainda”, disse William Borucki do Centro de Pesquisa Ames da NASA, o fundador e líder do esforço de Kepler.

Como a palavra vazou sobre a possível perda de Kepler, o clima na comunidade astronômica era sombria. “Foi uma das coisas que foi um presente para a humanidade”, disse um astrônomo, que falou sob condição de anonimato antes NASA divulgou a notícia. “Nós todos vamos perder, com certeza.”

Kepler, lançado em março de 2009, orbita o Sol em aproximadamente a mesma distância da Terra. Sua missão é determinar a fração de estrelas na galáxia que abrigam planetas semelhantes à Terra através da realização de um levantamento de cerca de 150.000 estrelas nas constelações de Cygnus e Lyra, olhando para os mergulhos na luz das estrelas causadas por planetas que passam, ou em trânsito, em frente de seus sóis. A sonda identificou 130 planetas e 2.740 outros candidatos. Cerca de 230 são do tamanho da Terra, e 820 outros são apenas duas vezes maior que a Terra e são, provavelmente, os mundos rochosos semelhantes ao nosso, o Sr. disse Borucki.

A missão de Kepler custou 600 milhões dólar até agora. Ele foi projetado para operar por quatro anos, mas no ano passado, foi prorrogado por mais três anos, até 2016.

Uma vez que a Terra transita o Sol apenas uma vez por ano, mais dois anos daria astrônomos uma oportunidade para ver mais trânsitos dos planetas que eles estão procurando, aqueles com órbitas semelhantes à nossa. Sem o tempo extra, os dados serão barulhento, dizem os astrônomos, então a resposta será um pouco mais incerta do que poderia ter sido. Geoffrey Marcy, astrônomo Kepler na Universidade da Califórnia, em Berkeley, disse que sem mais dados provenientes de Kepler, astrônomos pensou seria “no limite” de responder à questão de como outras Terras comuns são, mas com certeza menos estatística do que o inicialmente desejado.

Em janeiro, os engenheiros reparou que uma das rodas de reação que mantém a nave espacial apontou estava passando muito atrito. Eles fecham a nave espacial para um par de semanas para dar-lhe um descanso, na esperança de que o lubrificante da roda iria espalhar-se e resolver o problema. Mas quando liguei de volta, o atrito ainda estava lá. Até agora, o problema não tivesse interferido com as observações, mas na terça-feira, a sonda entrou em um chamado modo de segurança, e os engenheiros determinaram que a roda de reação parou.

Kepler foi lançado com quatro rodas de reação, mas não conseguiu no ano passado, depois de mostrar sinais de fricção irregular. Três rodas são obrigados a manter Kepler corretamente e precisamente objetivo, e agora há apenas dois. A falta de três rodas de trabalho provavelmente rouba-lo da capacidade de apontar com precisão suficiente para detectar planetas do tamanho da Terra.

Os gerentes de projeto esperança de remediar a situação por balançar a roda e para trás, ou talvez ressuscitar a roda que falhou no ano passado, um esforço que vai levar vários meses, de acordo com a gerente de projeto do deputado de Kepler, Charles Sobeck do Centro de Pesquisa Ames. Levaria muito tempo, assim como para descobrir o que mais o telescópio, o que em si é em boas condições, pode ser usado para se já não pode caçar planetas.

Mr. Borucki disse que o projeto Kepler tinha sido uma longa jornada – e um sucesso fenomenal – e que ele não estava pronto para pronunciar sobre isso. Quando Kepler foi concebido, segundo ele, ninguém sabia se outras estrelas tinham planetas, agora sabemos que quase todas as estrelas na galáxia tem um planeta, e que o exoplaneta mais próximo pode estar a apenas 10 anos-luz de distância. “Estou muito feliz e surpreso com o que fizemos”, disse ele.

Para o Sr. Grunsfeld, que jogou mecânico para o telescópio Hubble durante várias caminhadas espaciais longas, o mau funcionamento Kepler olhou particularmente frustrante. “Infelizmente, não é em um lugar onde eu posso ir e corrigi-lo”, disse ele.

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Uma versão deste artigo apareceu na imprensa em 16 de maio de 2013, na página A 3 da edição de Nova York com a manchete: põe em perigo Breakdown Hunt Kepler para outras Terras.
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